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Les astronomes viennent de découvrir la plus petite étoile jamais mesurée


Des scientifiques de l'Université de Cambridge ont découvert la plus petite étoile de tous les temps. L'étoile est comparable à la taille et au rayon de celle de Saturne et située600 années-lumière loin de la Terre.

[Source de l'image: Université de Cambridge]

EBLM J0555-57Ab

La plus petite étoile, nommée EBLM J0555-57Ab, identifiée comme suivant un système d'étoiles binaire - un système de deux étoiles tournant autour d'un centre commun. Les scientifiques ont confirmé la découverte de cette étoile après avoir corrélé les signaux photoélectriques de WASP (Wide Angle Search for Planets) et analysé les données des vitesses radiales de CORALIE et des courbes de lumière avec le Euler et télescopes TRAPPIST.

"Si cette étoile s'était formée avec seulement une masse légèrement inférieure, la réaction de fusion de l'hydrogène dans son noyau n'aurait pas pu être soutenue, et l'étoile se serait plutôt transformée en une naine brune", a déclaré Alexander von Boetticher, Université de Cambridge, Royaume-Uni, qui est l'auteur principal de l'équipe de scientifiques. Il a ajouté: «Nos recherches révèlent à quel point une petite étoile peut être».

Au départ, l'équipe ne l'avait pas reconnue comme une étoile jusqu'à ce qu'elle soit vue passer l'étoile la plus grande. De telles étoiles sont généralement identifiées lorsque le rayonnement d'une étoile plus grande est bloqué et plongé en raison d'une plus petite. Un autre membre de l’équipe et co-auteur, Amaury Triaud, a déclaré: «C’est comme essayer de trouver une bougie à côté d’un phare», sous-tendant les défis de l’identification de petites planètes ou étoiles qui sont 20% moindre en taille du Soleil. Pour prouver sa théorie, la minuscule étoile découverte est 2 000 à 3 000 fois plus faible que le Soleil.

«Les plus petites étoiles offrent des conditions optimales pour la découverte de planètes semblables à la Terre et pour l'exploration à distance de leurs atmosphères», a déclaré Amaury Triaud. Il a ajouté: «Cependant, avant de pouvoir étudier les planètes, nous devons absolument comprendre leur étoile; c'est fondamental ».

La plus petite étoile pourrait avoir de l'eau liquide à sa surface

Les exoplanètes en orbite à l'extérieur du système solaire sont généralement de nature rocheuse et gazeuse. L'équipement utilisé pour la chasse aux étoiles est suffisant pour identifier les exoplanètes dans le cosmos. Jusqu'à présent, la NASA a découvert plus de 2000 exoplanètes dans 20 ans. Pour déterminer les propriétés des exoplanètes, comme la masse stellaire, une connaissance précise des paramètres de leur étoile hôte est essentielle.

Cependant, cette plus petite étoile semble être ultra-froide et peut posséder de l'eau liquide à sa surface. Ces étoiles ont généralement tendance à être des naines brunes, parfois appelées étoiles ratées. Contrairement aux nains, cette plus petite étoile est active pour fusionner l'hydrogène dans son noyau pour former de l'hélium. La formation de l'hélium produit une source d'énergie perpétuelle pour la planète, comme la réaction en chaîne dans la bombe à fusion thermonucléaire.

Avec une masse équivalente à celle de TRAPPIST-1 et 85% de Jupiter, la plus petite étoile possède 300 fois plus d'attraction gravitationnelle que la Terre. La masse est mesurée avec la méthode Doppler Wobble, en utilisant les données du spectrographe CORALIE. TRAPPIST-1 est un nain ultra-cool, légèrement plus lourd que Jupiter et situé 39 années-lumière loin du soleil. La découverte récente motive les scientifiques et les astronomes à trouver des plans d'eau et des moyens de subsistance sur la plus petite étoile.

Sources: Astronomy Magazine, The Space Reporter, Université de Cambridge

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