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Kelly Johnson: la vie d'un ingénieur aéronautique emblématique


Clarence Leonard Johnson aka Kelly Johnson était un ingénieur et concepteur aéronautique américain très influent et innovant qui a aidé à créer certains des avions les plus emblématiques au monde de tous les temps. Johnson est né le 27 février 1910 à Ishpeming, Michigan et est mort le 21 décembre 1990.

Après avoir obtenu un baccalauréat et une maîtrise de l'Université du Michigan, en 1933 il a rejoint la Lockheed Corporation. L'une de ses réalisations les plus notables a été de diriger la célèbre, mais secrète, Skunk Works à Lockheed tout en aidant à la conception de plus de 40 avions.

Il était également responsable des succès décisifs de Lockheed, notamment: le premier avion de série à dépasser 400 mph (éclairage P-38), le premier combattant à dépasser Mach 2 (F-104 Starfighter), et le premier avion de série à dépasser Mach 3 (famille Blackbird). Kelly a également contribué à la conception du plus long avion militaire produit en continu de l'histoire - le Hercules C-130.

Johnson était un High Achiever

Il a dirigé Skunk Works de Lockheed pendant plus de 40 ans et aurait été un "génie organisé". Son passage chez Lockheed lui a valu d'être reconnu comme l'un des ingénieurs en conception d'avions les plus talentueux et les plus prolifiques au monde de l'histoire. Dans 2003, il a même été classé 8ème dans une liste des 100 "personnes les plus importantes, les plus intéressantes et les plus influentes" au premier siècle de l'ingénierie aérospatiale par Semaine de l'aviation et technologie spatiale.

Parmi les 40 avions qu'il a aidé à concevoir, beaucoup d'entre eux sont devenus l'un des avions les plus emblématiques et les plus appréciés de tous les temps. Son portefeuille d'avions comprend: l'étonnant P-38 Lightning, Le P-80 (le premier avion de chasse américain à entrer en production), l'unique U-2, et bien sûr, le SR-71 Blackbird.

Il a reçu de nombreux prix et distinctions au cours de sa carrière, y compris la médaille de la liberté en 1964. Johnson a occupé le poste de vice-président principal de Lockheed jusqu'à sa retraite en 1975. Après sa retraite, il a continué à exercer les fonctions de directeur de la société jusqu'à 1980; puis comme Senior Advisor jusqu'à sa mort en 1990.

«Je savais que je voulais concevoir des avions depuis l'âge de douze ans» - Kelly Johnson

Vie précoce et personnelle

Kelly Johnson est née le 27 février 1910 à Ishpeming, Michigan. Ishpeming était, à l'époque, une ville minière isolée. Ses parents étaient des ressortissants suédois qui ont émigré de la ville de Malmö en Scania. En Amérique, le père de Johnson a créé et dirigé avec succès sa propre entreprise de construction. L'amour de Johnson pour la conception des avions a été clairement perçu à un très jeune âge. À juste titre, sa naissance a eu lieu sept ans après que les frères Wright ont effectué leur premier vol réussi.

«Je savais que je voulais concevoir des avions à l'âge de 12 ans», se souviendra plus tard Johnson. "J'ai lu tous les romans de Tom Swift sur lesquels je pouvais mettre la main. J'ai lu" Tom Swift et son avion "," Tom Swift et sa voiture électrique "," Tom Swift et son sous-marin "et j'ai dit que c'était pour moi."

À peu près à la même époque, il a décidé qu'il voulait passer sa vie à concevoir des avions. Sa première création, le Merlin 1: avion de combat, est né peu de temps après. Quelques semaines plus tard, Kelly a vu son premier avion dans la vraie vie, un WW1 Jenny. Cette expérience a cimenté sa décision de carrière pour la vie.

Il a ensuite travaillé son chemin à travers Flint High School, obtenant son diplôme en 1928. Au cours des étés, il a aidé son père avec son entreprise tout en travaillant dans la section des essais de moteurs de la Buick Motor Car Company. Au moment où il a obtenu son diplôme, il avait réussi à économiser environ $300.

Avec ses économies, Johnson a tenté de suivre des cours de pilotage à l'aéroport de Flint. Malheureusement pour lui, l'instructeur de vol a refusé car il était beaucoup trop jeune. «J'ai toujours eu le plus grand respect pour cet homme», dira plus tard Kelly. "Il avait besoin de cet argent plus que toute autre chose au monde. Mais au lieu de le prendre, il a dit:" Regarde gamin… économise cet argent et va à l'école. "

L'enseignement supérieur de Kelly

Après le lycée, il s'est inscrit au Flint Junior College, maintenant connu sous le nom de Mott Community College, après quoi il a fréquenté l'Université du Michigan.

Kelly Johnson a obtenu son diplôme de premier cycle en génie aéronautique à l'Université de 1932. Il est resté une autre année pour terminer une maîtrise en génie aéronautique en 1933. C'est à cette époque à l'université que son homonyme désormais célèbre est né. Il est devenu courant pour ses pairs de ridiculiser son nom, Clarence, l'abréviation souvent en «Clara».

Un matin, Johnson en avait assez des injures et décida de réagir physiquement. Il a réagi en faisant trébucher un garçon qui l'appelait si fort "Clara"; Il a cassé sa jambe. A partir de ce jour, "Clara" s'est évanouie, avec la naissance d'un homonyme bien plus significatif "Kelly". Ce surnom vient de la chanson populaire de l'époque, "Kelly With the Green Neck Tie". Désormais, il était toujours connu sous le nom de «Kelly» Johnson.

Kelly Johnson s'est rencontrée et mariée plus tard Althea Louise Young dans 1937. Le couple s'est rencontré à Lockheed où Althea travaillait pour le département des finances. Elle est malheureusement décédée en 1969. Deux ans plus tard, il épousa sa secrétaire Maryellen Elberta Meade. Maryellen était de New York et est décédée à l'âge de 46 ans d'une maladie de longue durée à 1980. Puis, il a épousé l'ami de Meade Nancy Powers Horrigan dans Novembre 1980.

La carrière Lockheed de Kelly Johnson

Pendant sa maîtrise au Michigan, Kelly Johnson a accepté de petites bourses d'enseignement. Il a également fait un revenu plus que modeste en louant la soufflerie de l'Université pour certains travaux de consultation. Il a effectué des tests pour des modèles de voitures de course, de trains et d'avions d'Indianapolis.

"J'ai gagné plus d'argent cette année-là que n'importe laquelle des 10 premières années où j'ai travaillé pour Lockheed." Kelly s'est rappelé plus tard.

L'événement qui a changé sa vie est quand on lui a demandé de tester l'avion de ligne modèle 10 proposé par Lockheed; ses expériences ont montré que la conception de la cellule manquait de stabilité directionnelle adéquate. Le professeur de Kelly a exprimé le point de vue opposé et a dit à Lockheed ses conclusions à la place.

Après avoir terminé sa maîtrise en 1933, Johnson a rejoint Lockheed en tant que concepteur d'outils avec un salaire de 83 $ par mois (autour$1,500 aujourd'hui). Kelly a rapidement montré son potentiel aux cadres supérieurs, y compris l'ingénieur en chef du modèle 10, Hall Hibbard. Hibbard a été intrigué par les préoccupations de Johnson concernant la conception de l'avion et a accepté de le renvoyer au Michigan pour effectuer d'autres tests.

Après de nombreuses expérimentations, Johnson a apporté quelques modifications à la conception du modèle de soufflerie. Cela incluait la queue emblématique plus tard en «H» de l'avion qui a repassé une grande partie de l'aérodynamique de l'avion.

Lockheed a accepté plus tard ses modifications de conception et le Modèle 10 "Electra" a continué à être un succès commercial. Cela attira l'attention de la direction de l'entreprise et il fut rapidement promu au statut d'ingénieur aéronautique à part entière. Après des affectations en tant qu'ingénieur d'essais en vol, analyste de stress, aérodynamicien et ingénieur poids, il devient ingénieur de recherche en chef à 1938.

Kelly gravit les échelons de l'entreprise

Kelly a ensuite été nommé ingénieur en chef chez Lockheed's Burbank, California Planet à 1952. Cette usine est devenue plus tard la Lockheed-California Company. Dans 1956, il a été promu vice-président de la recherche et du développement. Deux ans plus tard en 1958, Johnson est devenu le vice-président des projets de développement avancés (ADP).

Dans 1955, il a été approché par la CIA pour lancer la construction de la base aérienne secrète de Groom Lake, Nevada. Cela est venu plus tard pour être connu comme Zone 51 et était le lieu des derniers essais en vol de l'emblématique Lockheed U-2.

Entre 1964 et 1980, Kelly a été le conseil d'administration de Lockheed. Il est finalement devenu vice-président principal en 1969. Johnson a officiellement pris sa retraite en 1975 quand il a été remplacé par Ben Rich.

Il a également continué à travailler comme consultant chez Skunk Works. Dans 1983, le centre de recherche et de développement de Lockheed Rye Canyon à Santa Clarita a été renommé d'après lui pour honorer son 50 ans de service à l'entreprise.

Les travaux de Lockheed Skunk

Lorsque Kelly Johnson est devenue vice-présidente des projets de développement avancés en 1958, leurs premiers bureaux étaient plus ou moins inhabitables. Ils étaient situés près d'une usine de plastique qui créait en effet une odeur très piquante. La puanteur était si mauvaise que l'un des ingénieurs, Irv Culver, a commencé à répondre au téléphone d'Intra-Lockheed en disant "Skonk Works!".

Ce nom vient d'une bande dessinée populaire "L'il Abner" d'Al Capp. Dans cette bande, Skonk Works de Big Barnsmell - orthographié avec un «o» - était l'endroit où Kickapoo Joy Juice était brassé. Le nom semblait en effet très approprié. Le surnom a été bientôt divulgué et Lockheed a ordonné qu'il soit changé en "Skunk Works" pour éviter d'éventuels problèmes juridiques sur le droit d'auteur.

Ce nom s'est rapidement répandu dans la communauté aérospatiale et est devenu un surnom très populaire pour les bureaux de R et D en général. Cependant, The Skunk Works serait toujours associé à l'installation de Lockheed. C'est ici, dans cet établissement, que le F-104 Starfighter et les fameux avions-espions le U-2 et SR-71 Blackbird ont été conçus.

Aujourd'hui, Skunk Works de Lockheed est toujours très fière de son passé et affectionne particulièrement sa fondatrice Kelly Johnson.

«Notre objectif n'a pas changé. L'équipe de Skunk Works reste connectée à la vision du fondateur Kelly Johnson d'un endroit où de petites équipes autonomes ont créé des solutions puissantes. Ce qui intéressait Skunk Works en 1943 est ce qui nous tient à cœur aujourd'hui. Les missions de nos clients définissent notre Nous les remercions pour leur partenariat et nous avons permis de les servir pendant 75 ans, et nous sommes prêts à nous attaquer à leurs missions les plus importantes pour les 75 prochaines années et au-delà. "

Le remarquable P-38 Lightning de Hibbard et Johnson

Le P-38 a d'abord été conçu en 1937 par l'ingénieur en chef de Lockheed Hall L. Hibbard et, son assistante d'alors, Kelly Johnson. La conception à double flèche de l'avion était révolutionnaire pour son époque. Les concepteurs ont également proposé d'autres fonctionnalités jusque-là sous-entendues, deux moteurs suralimentés et un mélange de quatre Mitrailleuses de calibre 50 et Mitrailleuses de 20 mm.

Le design a été un succès instantané et il est officiellement entré en production en 1940. Non seulement le Lightning avait l'air de l'entreprise, mais il a également performé. Le P-38 a pu monter à 3,300 pieds (un peu plus 1005 mètres) dans 60 secondes et a été l'un des premiers avions à atteindre 400 mph (644 km / h).

C'était 100 mph (161 km / h) plus rapide que tout autre combattant de son époque. Il avait également une gamme impressionnante de 1 851 km et était capable de transporter une plus grande charge utile qu'au début Bombardiers Boeing B-17.

Cet avion est devenu un avion de l'USAF pour recevoir une mise à mort confirmée en Août 1942. La victime était un Condor Focke-Wulf FW-200 bombardier et il a été abattu dans le ciel de l'Islande. Chaque P-38 Lightning avait un design très distinct, était construit pour la vitesse et emballait un coup de poing. Chaque chasseur bimoteur pourrait déchaîner 409 tours par minute des mitrailleuses montées sur le nez.

Le P-38 gagnerait rapidement la réputation d'un avion polyvalent et redoutable. Il était capable de couler des magasins. mitrailler des unités terrestres ennemies, briser des chars, détruire des casemates et se défendre dans des combats aériens.

Ils survoleraient 130000 sorties dans les théâtres du monde entier. Le colonel Ben Kelsey, un pilote d'essai du P-38, l'a résumé comme suit: «(Ce) vieux gloussement confortable», a-t-il dit, «volerait comme un enfer, se battrait comme une guêpe à l'étage et atterrirait comme un papillon.»

Kelly Johnson était un designer prolifique

Kelly Johnson, lui-même, a loué ou contribué au développement d'un grand nombre d'avions révolutionnaires. À la fin des années 30, il a aidé à diriger l'équipe qui a finalement développé le fantastique P-38 Lightning. Cet avion allait être l'un des chasseurs de chiens les plus réussis de la Seconde Guerre mondiale et plus 10,000 d'entre eux seraient finalement construits. À l'été de 1938, Johnson a été envoyé à Londres pour aider à concevoir un nouvel avion pour la RAF.

Il a été donné 72 heurespour le concevoir et le présenter au British Air Ministry. Johnson a bientôt eu sa conception pour le bombardier Hudson. Le ministère de l'Air en était globalement satisfait, mais a demandé quelques changements clés qu'il a effectués au cours des prochains jours.

Ils ont été impressionnés par son nouveau design, mais se sont inquiétés de l'âge du jeune ingénieur et du manque apparent d'expérience. Lockheed les a rassurés en disant que s'ils avaient entièrement confiance en lui, ils le devraient aussi. C'était l'une des décisions les plus importantes de l'entreprise.

Dans 1943 L'USAF a commencé à s'inquiéter du développement par les nazis de chasseurs à réaction haute performance. Johnson concevrait et développerait en quelques mois un concept d'avion à réaction, le Étoile filante P-80. Cela deviendrait le premier chasseur à réaction opérationnel des États-Unis.

C'est cet avion qui fut en partie responsable du développement de l'installation «Skunk Works» à la fin des années 50. Kelly Johnson a également aidé à développer le SR-71 Blackbird. Cette série d'avions pouvait voler si haut et si vite qu'elle n'avait pas d'égal et ne pouvait pas être interceptée ou abattue en leur temps.

Johnson's Dragon Lady - Le U-2

Au plus fort de la guerre froide, les agences de renseignement américaines avaient de plus en plus de mal à franchir le rideau de fer. L'Union soviétique était vraiment énorme et tous les avions de surveillance envoyés pour tester leurs défenses étaient souvent abattus.

Ce dont les États-Unis avaient besoin, c’était de nouveaux yeux dans le ciel, qui pouvaient voir derrière le rideau et revenir en toute sécurité. Et c'est exactement ce que Kelly Johnson et Lockheed ont donné au président Dwight Eisenhower à leur heure apparemment la plus sombre, l'avion espion U-2.

Les conceptions initiales de cet avion emblématique sont venues de l'esprit de Johnson en 1953. Il a été développé sous un voile de secret au laboratoire de recherche et développement top secret de Lockheed, le Skunk Works.

Kelly envisageait un avion de reconnaissance léger à haute altitude capable de voler bien au-dessus de toutes les défenses anti-aériennes soviétiques. La forme finale du U-2 a été inspirée par le profil d'un planeur traditionnel, sauf pour être beaucoup plus élégante et plus légère.

La longue aile effilée de l'avion, révélatrice, devait représenter un tiers de la masse de ce qui était considéré comme normal à l'époque. Cela permettrait à l'avion d'effectuer des missions sur un total de 3.000 milles (4.828 km) tout en portant jusqu'à 700 livres (318 kg) du dernier équipement d'espionnage.

Pas seulement cela, mais tout cela à une altitude incroyable d'environ 70 000 pieds (21 km). Bien que travaillant sans relâche sur la conception au moment où une proposition a été soumise aux responsables américains en 1954, Eisenhower et le directeur de la CIA Allen Dulles ont déjà convenu en principe de deux conceptions concurrentes. Johnson ne serait cependant pas découragé.

Le U-2 a été livré en un temps record

Il était convaincu que son U-2 était l'avion supérieur. Kelly a décidé de formuler un accord qu'aucun général sain d'esprit ne refuserait. Il a proposé d'assumer l'entière responsabilité de la maintenance et des services de l'avion et a promis d'en avoir un dans les airs dans 8 mois.

Eisenhower sentait beaucoup et a signé un contrat pour la livraison du U-2 avec Lockheed. Incroyablement Johnson n'a raté qu'un mois lorsque le premier U-2 a pris son envol Juillet 1955.

L'administration d'Eisenhower et le peuple américain avaient désormais l'arme secrète dont ils avaient besoin pour affronter la menace soviétique. Les agences de renseignement américaines étaient désormais déterminées à utiliser leur nouveau jouet pour empêcher la guerre froide de devenir chaude.

Le U-2 était initialement destiné à avoir une durée de vie d'un peu plus de deux ans. Il a, en fait, vu des actions dans chaque guerre américaine depuis. Ils sont toujours en service aujourd'hui, principalement utilisés comme dispositifs d'écoute aérienne. Les U-2 ont également été utilisés pour étudier les schémas de saleté à la recherche de signes de mines de fortune et d'EEI au-dessus de l'Irak et de l'Afghanistan.

Mort et héritage

Kelly Johnson est décédée à l'âge de 80 ans au St Joseph Medical Center, Burbank sur le21 décembre 1990. Il souffrait d'une détérioration physique et d'une sénilité avancée causées par le durcissement de ses artères cérébrales. Son ami proche Ven Rich lui a rendu visite à l'hôpital pendant un petit moment et a vu son état s'aggraver avec le temps.

Il écrivit plus tard que «ses yeux semblaient flous et sans vie, et commençaient de plus en plus à glisser dans et hors de cohérence. Je pouvais à peine supporter de lui rendre visite, et plusieurs fois il ne semblait même pas me reconnaître». Il est enterré au Forest Lawn Cemetery, Los Angeles, Californie.

De nombreux facteurs ont contribué à l'incroyable carrière de Kelly Johnson. Personne ne peut douter de son incroyable talent pour la conception et l'ingénierie. On se souvient souvent de lui pour sa capacité à estimer rapidement et avec précision les caractéristiques de conception telles que la masse.

Ceux-ci nécessitent généralement des calculs très longs et chronophages. Kelly était également très ambitieuse et, rarement, un excellent vendeur. Il pouvait promouvoir agressivement ses idées tout en gagnant la confiance de quelqu'un. En outre, Kelly Johnson a créé des équipes et un environnement de travail où la créativité et la productivité pourraient s'épanouir.

Kelly Johnson était l'homme derrière certains des avions les plus appréciés et les plus emblématiques du XXe siècle. Son avion inspirera à jamais les passionnés d'aviation, jeunes et vieux, pendant de nombreuses années.


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