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La NASA et des chercheurs internationaux découvrent un cratère massif sous la glace du Groenland


Le cratère d'impact Hiawatha couvert par la calotte glaciaire du Groenland, le 17 avril 2018.NASA

Les chercheurs célèbrent après avoir découvert un énorme cratère d'impact de météorite sous plus d'un demi-mile de glace au Groenland. La NASA et une équipe internationale de géologues ont découvert le premier cratère d'impact au Groenland, mesurant plus de 1000 pieds de profondeur et plus de 19 miles de diamètre.

La découverte a mis plus de trois ans pour vérifier son existence. Le Centre for GeoGenetics de l'Université de Copenhague au Musée national d'histoire du Danemark a utilisé les données de la NASA pour confirmer les résultats.

Explorer les données

Pendant des décennies, la NASA a mis les données de ses programmes spatiaux et de ses programmes mondiaux de surveillance à la disposition de toutes les personnes intéressées. Ainsi, les chercheurs peuvent explorer ce qui les intéresse.

«La NASA met les données qu'elle recueille gratuitement à la disposition des scientifiques et du public du monde entier», a déclaré Joe MacGregor, glaciologue de la NASA au Goddard Space Flight Center de Greenbelt, Maryland, qui s'est impliqué dans l'enquête à ses débuts. a préparé le terrain pour le moment «Eureka» de nos collègues danois. "

L'équipe danoise a découvert le cratère pour la première fois en 2015 lors d'une inspection d'une carte topographique de la calotte glaciaire du Groenland. Ils ont utilisé les données de l'opération IceBridge de la NASA ainsi que des missions antérieures de la NASA au Groenland. C'est alors que les scientifiques ont remarqué quelque chose d'intéressant. Il y avait une dépression inexplorée sous le glacier Hiawatha dans la partie nord-ouest du Groenland.

L'équipe a ensuite utilisé des images satellites des satellites Terra et Aqua de la NASA. MacGregor a également trouvé des preuves d'un motif circulaire sur la surface de la glace qui correspondait à la carte topographique.

Les chercheurs ont attendu une année complète pour confirmer leurs soupçons. Ils ont envoyé un avion de recherche pour survoler le glacier et cartographier ce qu'ils croyaient être un cratère avec un radar pénétrant la glace développé par l'Université du Kansas.

"Les précédentes mesures radar du glacier Hiawatha faisaient partie d'un effort à long terme de la NASA pour cartographier l'évolution de la couverture de glace du Groenland", a déclaré MacGregor. «Ce dont nous avions vraiment besoin pour tester notre hypothèse, c'était un levé radar dense et ciblé. Le levé a dépassé toutes les attentes et a imaginé la dépression avec des détails étonnants: un bord distinctement circulaire, un soulèvement central, une couche de glace perturbée et non perturbée, et des débris basaux - c'est tous là."

Curieux du cratère

Le cratère d'impact a fait les listes des géologues des 25 plus grands cratères d'impact jamais découverts sur Terre.

Selon les estimations des données, le cratère s'est formé il y a plus de 3 millions d'années. L'impact d'une météorite ferreuse de plus d'un demi-mile de large s'est écrasé dans le nord-ouest du Groenland, selon l'étude. La dépression a été rapidement recouverte de glace.

"Le cratère est exceptionnellement bien conservé et c'est surprenant car la glace du glacier est un agent érosif incroyablement efficace qui aurait rapidement éliminé les traces de l'impact", a déclaré Kurt Kjær, professeur au Centre de géo-génétique du Musée d'histoire naturelle du Danemark. et auteur principal de l'étude.

L'équipe a passé les deux étés suivants - 2016 et 2017 - à retourner au glacier Hiawatha pour suivre les structures tectoniques. Ils ont également fait des recherches sur les échantillons emportés par le glacier.

"Une partie du sable de quartz provenant du cratère présentait des caractéristiques de déformation plane indiquant un impact violent; c'est une preuve concluante que la dépression sous le glacier Hiawatha est un cratère de météorite", a déclaré le professeur associé Nicolaj Larsen de l'Université d'Aarhus au Danemark, l'un des les auteurs de l'étude.

Cette découverte aide les géologues à se faire une meilleure idée de ce à quoi ressemblait la Terre primitive. Il peut également être désormais un point d'intérêt pour les climatologues. En suivant les changements du cratère, ils peuvent mieux comprendre comment son impact a façonné toute vie sur Terre à l'époque.


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